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Quemador a gas

Frente a los problemas que han tenido los consumidores industriales de gas, es razonable preguntarse hasta qué punto peligra el abastecimiento del gas natural domiciliario y qué opciones existen para evitar, o al menos reducir el riesgo, de que este tipo de problemas se repita a futuro.

Para responder a éstas y otras preguntas sobre el tema, resulta interesante analizar los factores técnicos y económicos involucrados en la situación que estamos viviendo.

A diferencia de otros hidrocarburos, el gas natural es un combustible difícil de mantener en estado líquido. De hecho, para lograrlo, se le debe mantener a una temperatura de -160ºC. Por lo mismo, este producto resulta caro de transportar por barco y, en consecuencia, quien tenga pozos de gas natural, estará dispuesto a venderle el combustible a un precio relativamente bajo a los clientes cercanos, a los que pueda llegar mediante gasoductos.

¿Cómo se fijan los precios?

Para captar clientes, quien distribuya gas natural deberá ofrecer su producto a un precio parecido (si es que no menor) al del combustible que usará el cliente en caso de no contar con gas natural. Así, a un consumidor de gas licuado le deberá ofrecer un precio igual o un poco menor al del gas licuado y a un consumidor de petróleo, le deberá ofrecer un precio parecido al de este segundo combustible.

¿Cómo podría saber un distribuidor qué combustible alternativo usaría el cliente?

No lo puede saber con exactitud. Sin embargo, se suele dar que quienes consumen mayores volúmenes opten por combustibles más baratos y engorrosos de manejar(petróleo, carbón, etc.), y que quienes consumen poco, prefieran combustibles más caros y simples de manejar(gas licuado).

¿Qué puede hacer un distribuidor si se queda sin gas natural?

En general, los artefactos que fueron diseñados para funcionar con un combustible pueden funcionar correctamente con mezclas de otros combustibles o mezclas de éstos con otras sustancias. Estas mezcas deben ser dosificadas de tal manera que los artefactos calienten como con el combustible original, que sigan siendo seguros y que sigan cumpliendo con las normas ambientales.

En el caso del gas natural, una mezcla debidamente dosificada de gas licuado y aire (conocida también como gas natural sintético) cumple con este requisito. De hecho, ya se utilizó esta mezcla en Santiago para abastecer a los clientes que convirtieron sus artefactos al gas natual antes de que dicho combustible llegara al país.

¿Es viable esta alternativa para abastecer a todos los consumidores?

Aunque es técnicamente viable, el costo de producir y distribuir esta mezcla será parecido al del gas licuado en balones. Venderle esta mezcla a un consumidor industrial al precio al que éste suele comprar el gas natural, llevaría al distribuidor a la bancarrota.

Sin embargo, en el caso del consumidor residencial, sí resulta viable esta alternativa, ya que el precio que éste paga permite cubrir los costos.

¿Le conviene al distribuidor mantener abastecidos a sus clientes residenciales?

Lo más probable es que sí, ya que de no hacerlo, forzaría a sus clientes a reconvertir sus artefactos a gas licuado y le sería sumamente difícil recuperarlos una vez normalizado el suministro; Se quedaría con una red de distribución subutilizada y pocos clientes. Tiene mucho más sentido entregarles el combustible alternativo y esperar a que pase la crisis, o bien, transformarse definitivamente en un distribuidor de gas natural sintético y subir moderadamente los precios.

¿Pierde el distribuidor a sus clientes industriales al interrumpirles el suministro?

No necesariamente. Existen equipos industriales que pueden operar con distintos combustibles. Quien posea este tipo de equipos volverá a utilizar gas natural cada vez que esté disponible, si se lo ofrecen a un precio conveniente.

¿Es razonable depender de una sola fuente de gas natural?

Depende de cuan preparados estemos para enfrentar una falla de esta fuente. Si tenemos la capacidad para cambiarnos de combustible, éste no debería ser un problema tan garve.

Si se repitiera una crisis de abastecimiento en unos años más, ¿estaríamos mejor preparados?

Es probable que sí. Una consecuencia de esta crisis será que los consumidores dejarán de ver el gas natural como una fuente infalible y que los clientes industriales estarán dispuestos a pagar un poco más por equipos capaces de quemar combustibles alternativos.

¿Deberían introducirse cambios legales?

Parte de los trastornos de la crisis actual se debieron a que muchos supusieron que el abastecimiento de gas natural no iba a fallar. Esto se podría evitar a futuro si se obligara a los prestadores de servicios a especificar en sus contratos qué harán si no pueden cumplir con lo pactado y si ofreceran o no compensaciones.

¿Deberían ser obligatorias las compensaciones?

No debería ser necesario, aunque es probable que al prestador de servicios le convenga ofrecerlas para así ganarse la confianza de sus clientes.


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